Regie: David O. Russell / Met: Christian Bale, Amy Adams, Bradley Cooper, Jennifer Lawrence, Jeremy Renner … / Genre: Misdaad – Drama / Land: VS / Duur: 138 min. / Releasedatum: 12 februari 2014

“When you are offered a favor or money, take the favor, not the money. Jesus said that, didn’t he?”– Irving Rosenfeld, AMERICAN HUSTLE

Deze verfilming van het Abscam-schandaal uit de jaren ’70 en ’80 vestigt vooral de aandacht op de betrokken personages en hun waanzinnige omgang, niet zozeer op de feiten. Een quasi perfecte cast – waaronder Christian Bale, Amy Adams, Bradley Cooper en Jennifer Lawrence – speelt de pannen van het dak en slaagt er in de aandacht van het knoeiende scenario af te leiden en daardoor de hele film recht te houden.

De Abscam-operatie, een undercover actie die enkele politieke leiders en prominente stadsfiguren uit New Jersey ten val bracht, is een ideaal voorbeeld van de onduidelijke lijn tussen de misdaad bestrijden en er zelf aan deelnemen. De onheldere zone waarin de figuren uit AMERICAN HUSTLE zich bevinden wordt door Christian Bale’s personage passend omschreven als: “niet zwart of wit, maar extreem grijs”.

De film focust zich vooral op de twee centrale “hartendiefjes”, Irving Rosenfeld (Bale) en Sydney Prosser (Adams). Irving is een oplichter die opereert op relatief kleine schaal en ziet in zijn minnares Sydney de gedroomde partner in crime. Met haar sexy looks en chique Brits accent zijn ze al snel het vorstenpaar van de valse kredietwereld. Tot alles uit de hand loopt en het stel gepakt wordt door een ambitieuze FBI agent.

Enter Richie DiMaso, de FBI-agent in kwestie – heerlijk over-the-top gespeeld door Bradley Cooper. Hij komt met een voorstel op de proppen; “breng ons vier criminelen en we laten jullie gaan”. Simpel, toch?

AMERICAN HUSTLE had het hoogtepunt in de carrière van regisseur David O. Russell (THE FIGHTER, SILVER LININGS PLAYBOOK) moeten zijn. Alle ingrediënten waren aanwezig, van de topcast tot de sappige verhaallijn en de fantastische productiewaarde, maar het resultaat – hoe blinkend dan ook – staat op wankele poten. Dat heeft de film te danken aan de oninteressante verhaalstructuur en het rommelig middenstuk. God zij dank pakt Russell uit met een hilarisch begin en sterk einde, waardoor de schade al bij al beperkt blijft.

Toch is dit een gemiste kans voor iets werkelijk uitstekend. Waar Scorsese met THE WOLF OF WALL STREET uit zijn dak ging, speelt Russell op safe en dat is jammer. De geleverde acteerprestaties verdienen beter.

Waar AMERICAN HUSTLE wel van overloopt is flair. De weergave van de periode, de foute kostuums en nog foutere haartooien – en toupets – zien er geloofwaardig uit. Zet die Oscar voor beste ‘hairstyling’ maar klaar, naast die van actrice Amy Adams, voor beste vrouwelijke hoofdrol wel te verstaan.

Adams is namelijk feilloos als de complexe Sydney, die het midden tracht te houden tussen haar gevoelig zelf en haar zelfverzekerde alter ego, Edith Greensly, de Britse zakenvrouw die het geld uit de onoplettenden hun zakken kan slaan. De film mag dan wel flashy zijn, Adams pakt uit met genuanceerde gezichtsexpressies en lichaamstaal die haar ontegensprekelijk talent nogmaals bevestigen. Het contrast van Adams’ personage met dat van de eveneens prima acterende Jennifer Lawrence, als Irving’s knotsgekke echtgenote en moeder van zijn kind, kan overigens niet groter zijn. Al lijkt die laatste iets te jong om haar rol aanvaardbaar te maken.

Christian Bale en Bradley Cooper lijken op hun beurt de tijd van hun leven te hebben. Bale – die flink wat kilo’s aankwam voor zijn rol – zien we zelden in de rol van een innerlijk onzeker personage en Cooper levert zowaar enkele van de beste en grappigste momenten uit de film. Beiden brengen ze de humor zonder hun personage in het belachelijke te trekken, iets dat met dergelijke haarsnits om het hoofd een pluim verdient.

Terwijl AMERICAN HUSTLE steken laat vallen in het verhaal – en bijgevolg geen waardige Oscarkandidaat is – voldoet de film aan genoeg criteria om overeind te blijven. In de eerste plaats dankzij een cast die vuurwerk levert, daarna door Russell’s ervaren oog dat alles visueel aantrekkelijk maakt en ten slotte door ons een scène te bieden waarin Robert De Niro na al die jaren nog eens werkelijk angstaanjagend overkomt.

3,5-ster