VS.
93 min.
Regie: Benh Zeitlin

Met: Quvenzhané Wallis, Dwight Henry, Lowell Landes, Pamela Harper…
Genre: Drama / Fanstasie

“ For the animals that didn’t have a dad to put them in a boat, the end of the world already happened. ” – Hushpuppy, BEASTS OF THE SOUTHERN WILD

In deze film zie je geen enkel bekend gezicht en dat is een verademing. BEASTS OF THE SOUTHERN WILD is een prachtige en vooral originele belevenis die je aan het denken zet over de leefomstandigheden in een door natuurrampen getroffen gebied.

Hushpuppy is een zesjarig meisje dat samen met haar vader, Wink, in ‘The Bathtub’ leeft. Dat is een onbeschaafd eiland aan het uiteinde van de wereld waar mens en dier gelijk zijn. Hushpuppy spreekt in codetaal tegen dieren en is bijzonder zelfstandig voor haar leeftijd. Een onbreekbare, harde tante. Haar vaders strenge opvoeding zorgt ervoor dat ze haar mannetje zal kunnen staan wanneer hij er niet meer zal zijn. Wink lijdt namelijk aan een mysterieuze ziekte. Ze stomen zich, samen met de andere inwoners klaar voor het einde van het universum. De temperaturen swingen de pan uit en de ijskappen smelten waardoor een legertje prehistorische beesten vrijkomt. Velen hebben het eiland verlaten, maar Wink beloofd zijn dochter de aangekondigde storm te trotseren. Terwijl Winks gezondheid zienderogen achteruit gaat, begint Hushpuppy een zoektocht naar haar moeder, die ze nooit gekend heeft.

In werkelijkheid is ‘The Bathtub’ een geïsoleerde delta nabij New Orleans. Een compleet verwilderd gebied. We zien het verhaal door de ogen van een zesjarige met een grote verbeelding. De armzalige omstandigheden waarin deze mensen leven is schrijnend. Hun leven is één grote strijd, waardoor velen hun toevlucht zoeken in alcohol. Dit is ook het geval voor Wink. De gemeenschap put hun kracht uit het feit dat ze niet alleen staan. Samen vormen ze een front tegenover de buitenwereld. Wanneer de storm (Orkaan Katrina zelf?) hun laatste bezittingen vernield kunnen ze geen kant meer uit en zelfs dan jagen ze reddingswerkers weg. Hun visie en levensstijl komt niet overeen met wat er zich aan de overkant afspeelt. Hoe je het draait of keert, BEASTS laat je niet onberoerd achter.

De grote kracht achter deze film is de prestatie van Quvenzhané Wallis (vijf jaar oud tijdens de opnames), die net als de meesten in deze film voordien nooit acteerde. Ze is afkomstig uit de streek en haar acteerwerk is daarom uitzonderlijk realistisch. Het lijkt alsof ze geen rol, maar zichzélf speelt. De nu zevenjarige Wallis heeft ongetwijfeld een grote carrière voor zich. Ze zal binnenkort alvast te zien zijn in TWELVE YEARS A SLAVE, de nieuwe van Steve McQueen (HUNGER, SHAME). Ook voor Dwight Henry (Wink) was het zijn eerste rol. Hij is in het echte leven een bakker in New Orleans en moest door de crew ‘s nachts gecoached worden terwijl hij zijn gebak klaarmaakte. Henry liet al weten dat hij geen carrière als acteur in gedachten heeft.

BEASTS werd met een klein budget gedraaid in post-Katrina gebied, wat niet alleen het realisme ten goede kwam, maar ook de hele zaak iets goedkoper maakte. Voor regisseur Benh Zeitlin is het zijn eerste langspeelfilm. Zeitlin is zeker een filmmaker om in het oog te houden want aan talent ontbreekt het deze 29-jarige Amerikaan niet. Hij weet uitstekend gebruik te maken van natuurlijk licht, waardoor alle shots visuele pareltjes zijn. Het feit dat alles nogal onstandvast overkomt (shaky cam) zorgt voor een mooi contrast. De film is gebasseerd op een theaterstuk van Lucy Alibar, die het scenario met Zeitlin schreef. Ook het vermelden waard is de (typische) indie soundtrack, bestaande uit nummers van The Lost Bayou Ramblers, Leroy LeBlanc en The Balfa Brothers. Het kan niet anders dan dat die cheesy melodietjes de emotionele waarde van de film nog meer kracht bij zetten.

4-ster