Regie: Steven Soderbergh / Met: Michael Douglas, Matt Damon, Scott Bakula, Rob Lowe, Dan Aykroyd … / Genre: Drama – Biografie / Land: USA / Duur: 118 min. / Releasedatum: 30 oktober 2013

“Too much of a good thing is wonderfull!” – Liberace, BEHIND THE CANDELABRA

In BEHIND THE CANDELABRA bekijken we de laatste jaren van Liberace (heerlijk gespeeld door Michael Douglas), één van de meest succesvolle entertainers in Las Vegas uit de jaren ’70 en ’80. De biopic – oorspronkelijk bedoeld als TV-film – focust zich in het bijzonder op zijn relatie met de veel jongere Scott Thornson (Matt Damon), op wiens memoires deze film gebaseerd is. Zodra je ogen zich aangepast hebben aan de glitter en glamour van Liberace’s leven, zie je het eerder trieste verhaal van twee eenzame mannen die in feite niet veel meer hadden dan een korte, maar hartstochtelijke relatie. De maelstrom van geld, drugs en bekendheid knalde de kast waarin ze zich al die tijd verschuilden aan stukken.

Ondanks de overdadige levensstijl van het duo, is dit een vrij compact portret geworden dat vooral op het acteerwerk van de hoofdrolspelers teert. Douglas, die de laatste jaren maar weinig grootse dingen liet zien, is een ware revelatie als Liberace. Hij speelt zijn personage met overvloed aan charisma en slaagt erin zowel grappig als zielig te zijn zonder ooit geforceerd over te komen. Hetzelfde kan gezegd worden van Damon, die start als een vriendelijk jongen, maar geleidelijk transformeert naar een behoeftige drugsverslaafde die beseft dat hij geen grip meer heeft op zijn relatie met de veel oudere ster. Als je bekijkt hoe flamboyant Liberace en zijn entourage in het echte leven waren, was het al te makkelijk geweest om in het karikaturale vervallen – de ene is een zagerige oude nicht, de andere een dom blondje – maar Douglas en Damon gaan verder dan dat en zetten geloofwaardige personen neer, wiens vreugde en pijn in hun ogen te lezen valt.

Ook in de lagere rangen van de cast krijgen we opmerkelijk acteerwerk te zien. Rob Lowe toont hoe overacting soms kan werken als Liberace’s plastische chirurg, terwijl Dan Aykroyd (zijn manager) en Debbie Reynolds (zijn moeder) eveneens uitstekend werk leveren. Het zijn personages die zo dicht bij de entertainer zelf leven, maar hem meer als bron van inkomsten zien, dan als mens. De uitzondering is Scott. Velen bestempelen hem als een zoveelste jonge toyboy, maar hij is de eerste die werkelijk om Liberace geeft. Het zijn hun scènes die de krachtigste momenten opleveren.

In zekere zin draait BEHIND THE CANDELABRA meer rond de vernietigende kracht van bekendheid en de macht die daarmee gepaard gaat, dan rond homoseksualiteit. Al is het problematische aspect van homoseksualiteit in de jaren ’70 en ’80 constant aanwezig. Het moet trouwens gezegd dat regisseur Steven Soderbergh – die met deze film afscheid neemt van de regiewereld – deze specifieke periode zo knap weergeeft dat het bijna een personage op zich wordt. De rijkdom, de gespierde lichamen, de gemodifieerde gezichten, noem maar op, het zou weldra allemaal van de baan geruimd worden door de verschrikking van AIDS.

BEHIND THE CANDELABRA biedt een lach en een traan, maar mist hier en daar wat diepgang om echt hoge toppen te scheren. Douglas en Damon zijn memorabel, de film in zijn geheel iets minder, hoe entertainend hij ook is.

3,5-ster