Regie: Denis Villeneuve / Met: Hugh Jackman, Jake Gyllenhaal, Paul Dano, Viola Davis, Terrence Howard … / Genre: Drama – Thriller / Land: VS  / Duur: 153 min. / Releasedatum: 2 oktober 2013

“Why didn’t you look for my daughter?” – Keller Dover, PRISONERS

PRISONERS, de nieuwste creatie van de Canadees Denis Villeneuve (van het award-winnende INCENDIES) is geen oppervlakkige wraakfilm, maar een sterke, ambitieuze en complexe thriller die ons vragen stelt waarop geen  makkelijke antwoorden te geven vallen. Hoe ver kan een mens gaan om zijn kinderen te beschermen? Welke grenzen kunnen in hopeloze situaties overschreden worden? Geen filmpje om lekker bij weg te dromen dus. Emotioneel is dit een loodzware zoektocht naar de donkerste kanten van de mens,  maar PRISONERS is meer dan een psychologische ervaring. De plottwists – hoewel niet geheel onvoorspelbaar – worden op een perfect tempo aangeleverd en dat maakt dat de spanning tot het laatste moment te snijden is.

Hugh Jackman speelt Keller Dover, een eigenwijze, maar vriendelijke vader van twee kinderen. Tijdens een regenachtige namiddag op Thanksgiving, spenderen Keller, zijn vrouw en kinderen enkele uren bij een bevriend gezin uit de buurt (Terrence Howard, Viola Davis en kids). De twee families eten, drinken en lachen erop los terwijl er eigenlijk niets opmerkelijks gebeurt. Tot iedereen zich realiseert dat de twee jongste dochters van beide koppels, Anna en Joy, spoorloos zijn. Een eerste zoektocht levert niets op, maar later op de avond vindt de politie een jonge, zwijgzame creep (Paul Dano) met bleke huid en vettig haar die rondhangt in een smerige mobilhome – hetzelfde voertuig waarop de meisjes eerder in de namiddag via de ladder probeerden op te klauteren. Hij wordt gearresteerd, maar bij gebrek aan bewijzen weer vrijgelaten. Vader Keller is echter niet overtuigd door zijn onschuld en na een korte ontmoeting buiten het politiebureau weet hij het zeker; deze kerel heeft de meisjes meegenomen. Daar de politie geen verdere acties kan ondernemen besluit hij zelf de handen vuil te maken. Hij ontvoert de kerel, brengt hem naar een verlaten appartementsgebouw, slaat hem tot moes en dreigt ermee hem van kant te maken als hij niet snel opbiecht. Maar de jongen zegt niets, zelfs niet na de ergste martelingen.

Mocht hij onschuldig blijken, dan zijn Keller’s daden onnodig gruwelijk, maar wat als hij het toch gedaan heeft? Verantwoordt het Keller’s folteringen dan? En wat als de bevriende familie, wiens dochter ook ontvoerd is, zijn daden afkeurt? Kan dat een man stoppen wiens buikgevoel zegt dat dit de verantwoordelijke is?

Het bovenstaande is slechts onderdeel van de eerste helft van de film. Er worden nadien nog enkele spannende en thematische bochten gemaakt die je op het puntje van de stoel houden. In essentie blijft PRISONERS echter een ruwe en vrij straight-forward film die thema’s als moraliteit, obsessie, foltering en zelfs de onmacht van het rechtssysteem aankaart.

Regisseur Villeneuve weet een beklijvende sfeer te creëeren en ook de muziek gaat door merg en been, maar het is vooral het acteerwerk dat deze film zo goed maakt. Jackman geeft mogelijk de meest intense acteerprestatie uit zijn carrière. Terwijl het verhaal vordert, ontdekken we dat Keller een complexer en meer gekweld personage is dan initieel blijkt. Ook Jake Gyllenhaal, als de agent die het onderzoek leidt, speelt een gekrenkt figuur; een verdachte eenzaat die desondanks een sterke wil heeft om mensen te helpen. Beide acteurs spelen hun rol zonder om sympathie te smeken en toch leven we met hen mee. Ook Terrence Howard en Viola Davis zijn prima, net als Maria Bello als Keller’s vrouw, maar dit trio krijgt te weinig om handen om het verschil te maken.

PRISONERS wordt gedreven door het simpele uitgangspunt van de wraakfilm uit de jaren ’70, terwijl er steeds diepere lagen worden toegevoegd. Het is een gedurfde zet om het hoofdpersonage verschrikkelijke dingen te laten doen, terwijl de kijker  zich moet afvragen of dit al dan niet rechtvaardig is, zonder te weten of de potentiële dader schuldig is.

Wat thrillers betreft, is dit één van de beste die ondergetekende dit jaar zag.

4-ster